Großbritanniens langer Konsumrausch geht zu Ende – und die politischen Folgen werden enorm sein | Andi Beckett

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ÖEines der Hauptversprechen des modernen Kapitalismus – eigentlich des modernen Lebens – ist, dass man immer mehr und besser kaufen kann. Das stimmt natürlich nicht. Der Kapitalismus nimmt so viel weg, wie er gibt. Und für die Ärmsten oder gerade finanziell angeschlagenen Menschen sind die ständig beworbenen Freuden des Konsumlebens oft unerreichbar.

Aber seit mehr als einem halben Jahrhundert können es sich genug Menschen leisten – oder konnten sich das nötige Geld leihen –, dass die Gesellschaft in Großbritannien und anderen Ländern weitgehend von Konsumgewohnheiten geprägt ist. Innenstädte, Einzelhandelsparks in Vorstädten, riesige Weiten des Internets und das Innere unserer Köpfe: Sie alle sind lebendig und werden durch unsere Begierde nach Erwerb ständig neu gestaltet.

Die damit verbundenen sozialen und ökologischen Kosten – für die Niedriglohnarbeiter, die benötigt werden, um billige Waren herzustellen und zu verkaufen, für die nicht konsumorientierten Aspekte unseres Lebens, die vernachlässigt werden, für das Klima – beschäftigen viele Menschen zunehmend. Es gibt jedoch keinen Hinweis darauf, dass der Konsum als soziale oder politische Priorität zurückgeht. Die meisten britischen Geschäfte mussten in den frühen Stadien der Pandemie zeitweise schließen, aber seit letztem Frühjahr dürfen sie unabhängig von ihrem Wiederaufleben geöffnet bleiben. Der Gang zum Einkaufen wurde von der Regierung und vielen Bürgern als fast so wichtig angesehen wie die öffentliche Gesundheit.

Daher ist der Beginn der Lebenshaltungskostenkrise, die voraussichtlich viele Monate und höchstwahrscheinlich Jahre andauern wird, eine direkte Herausforderung für viele von uns Lebenden. Großbritannien, das bereits durch ein Dutzend Jahre sinkender oder stagnierender Löhne unter Druck gesetzt wurde, sieht sich nun mit der schlimmsten Inflation und den schlimmsten Kraftstoffpreisen seit Jahrzehnten, steigenden Steuern und Zinssätzen konfrontiert. teurere Kredite für Studenten und zusätzliche Einfuhrzölle dank Brexit. Viele Menschen werden in einem noch nicht vollständig eingeschätzten Ausmaß erheblich ärmer werden: Allein die jüngste Anhebung der Preisobergrenze für Haushaltsenergie auf 693 £, der voraussichtlich weitere folgen werden, macht mehr als 2 % der durchschnittliches Vollzeitgehalt.

Und anders als beim letzten Mal, als wir in den 1970er und frühen 1980er Jahren einer so erheblichen Bedrohung unseres Lebensstandards ausgesetzt waren, werden die meisten Briten durch die Verhandlungsmacht mächtiger Gewerkschaften über die Löhne nicht in irgendeiner Weise vor Inflation geschützt sein. Stattdessen werden wir bald lernen, wie es ist, in einer inflationären Wirtschaft zu leben, die von Unternehmensinteressen wie Unternehmen für fossile Brennstoffe dominiert wird, die von der Krise profitieren können, ohne von der Regierung an Windfall-Steuern gebunden zu sein, die ihnen die Krise versüßen könnten Kunden.

Einige der Folgen dieser neuen wirtschaftlichen Realität sind bereits da. Anstelle von Auswahl, Schnäppchen, sofortiger Befriedigung und einfachem Zugang zu europäischen Waren – all die üblichen Privilegien des modernen britischen Käufers – begegnen wir leeren Regalen, plötzlich überhöhten Preisen und Verzögerungen beim Versand.

Umso schwieriger ist es, sich an Veränderungen anzupassen, da sie nach einem für viele Verbraucher goldenen Zeitalter kommen. Zwischen Mitte der 1950er und Mitte der 2000er Jahre wuchs das durchschnittlich verfügbare Einkommen trotz periodischer Rezessionen und Haushaltskürzungen stetig schneller als die Inflation. laut der Resolution Foundation. In den 1990er Jahren beschleunigte sich die stetige Verbesserung des Lebensstandards, als sich in Großbritannien eine ganz neue Welt des Billigkonsums öffnete: Billigsupermärkte, Billigfluglinien, Einzelhandelsgeschäfte, Fabriken, billige Mode- und Möbelketten. Einige dieser Unternehmen hatten hier schon früher Geschäfte gemacht, aber noch nie in einem solchen Umfang. Ihre Expansion wurde teilweise durch die Verlagerung der Produktion in Länder mit niedrigeren Löhnen ermöglicht.

Selbst versierte Handelskommentatoren erwarteten, dass diese für westliche Verbraucher sehr bequeme Regelung lange halten würde. Im Jahr 2006 sagte mir der erfahrene Einzelhandelsanalyst Richard Hyman: „Unsere Prognose sieht nie wieder einen größeren Anstieg der Einzelhandelspreisinflation vor.“

Stattdessen ging das Goldene Zeitalter allmählich zu Ende. In Großbritannien stiegen die Löhne nicht mehr und dann schwächten die Tories mit ihrer Sparpolitik die ärmeren Verbraucher weiter. Eine Zeitlang wurde der neue Druck auf den britischen Konsum teilweise durch niedrige Inflation und mehr Kreditaufnahme überdeckt. Zwischen 1990 und 2019 der Betrag der unbesicherten (nicht hypothekarisch gesicherten) Schulden eines durchschnittlichen Haushalts mehr als verdreifacht. Aber Mitte der 2010er Jahre deutete die zunehmend angespannte und wütende Qualität der britischen Politik und des täglichen Lebens auf ein Land hin, in dem viele Menschen finanziell kaum auskommen. Im vergangenen Jahr erklärte die Resolution Foundation, dass 2007 bis 2022 „das sein sollen schlimmer [period] eingecheckt für das Wachstum des Haushaltseinkommens.

Was für eine Gesellschaft könnte die Lebenshaltungskostenkrise hervorbringen? Ein Land, in dem Millionen von Menschen ihre Häuser nicht so oft essen oder heizen, wie sie sollten, laut Berichten, die letzte Woche von der veröffentlicht wurden Nahrungsgrundlage und das Nationale Institut für Wirtschafts- und Sozialforschung.

Für viele weniger gefährdete Briten wird die Krise weniger schlimm sein. Lebensnotwendige Güter werden weiterhin bezahlt, aber sie werden zunehmend das Einkommen der Menschen absorbieren. Selbst im goldenen Verbraucherzeitalter hatte Großbritannien noch hohe Übernachtungs- und Reisekosten – der Versuch, diese auszugleichen, machte uns zu solchen Schnäppchenjägern. Von nun an wird die persönliche finanzielle Abwägung zwischen Eskapismus und Realismus noch schwieriger.

Aber wahrscheinlich nicht für die Reichen. Vor einer Woche, nachdem ich die Oxford Street in London mit ihren verlassenen Kaufhäusern und den immer weniger werdenden Ladenbesitzern entlang gelaufen war, ging ich zu Harrods in Knightsbridge. Die schmalen Marmorkorridore waren immer noch voll von teuer aussehenden Kunden. Da das Einkaufen zum Vergnügen immer weniger erschwinglich wird, könnte es zu dem zurückkehren, was es in den vergangenen Jahrhunderten war: die Elite wetteifert um Luxus.

Einige Leute werden nicht traurig sein, wenn dies passiert. Viele Briten hassen Shopping. Und der Planet braucht, dass wir weniger davon tun – oder es zumindest nachhaltiger tun, indem wir zum Beispiel Second-Hand kaufen. Es ist sogar möglich, dass das Internet mit seinen ständig neuen Fakten und Bildern unser Interesse am Erwerb neuer materieller Güter verringert. Stattdessen werden zunehmend digitale Produkte, modische Kunstwerke, angeboten. Und das Internet ermöglicht es uns auch, Schaufensterbummel zu machen und physische Waren auf eine Weise zu wollen, die es vorher nicht gab.

Im Kapitalismus müssen gemeinsame Erwartungen in Bezug auf den Lebensstandard erfüllt werden, um soziale und politische Stabilität zu gewährleisten. Es ist kein Zufall, dass die besten Jahre des britischen Konsums auch Jahre relativer politischer Ruhe waren – oder dass der Populismus hier Ende der 2000er Jahre mit steigenden Löhnen zu steigen begann begann zu stocken. Sobald Menschen das Gefühl haben, dass das Leben zu teuer wird, denken sie oft, dass alles immer schlimmer wird. Wenn genügend Menschen so denken, halten Regierungen nicht lange.