Das Studium von Eisbären in Zoos trägt zum Artenschutz bei

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Mit bis zu 8 Fuß Länge und 1.700 Pfund sind Eisbären die größten fleischfressenden Landsäugetiere der Erde. Forscher haben lange versucht, diese rätselhaften Apex-Raubtiere zu verstehen, aber die meisten wilden Eisbären leben in schwer zugänglichen Lebensräumen oberhalb des Polarkreises. Glücklicherweise müssen Wissenschaftler nicht bis zum Nordpol reisen, um einen Eisbären zu finden, denn die Chancen stehen gut, dass er in Ihrem örtlichen Zoo zu sehen ist.

Obwohl diese in Gefangenschaft gehaltenen Bären hauptsächlich zur Unterhaltung und Bildung da sind, Zum Leidwesen von Tierrechtsverbänden, will ein Kollektiv von Wissenschaftlern sie untersuchen, um ihre wilden Brüder vor Bedrohungen wie steigenden Temperaturen zu retten. Seit 2018 arbeitet der Polar Bear Research Council (PBRC) in Partnerschaft mit dem Verband der Zoos und Aquarien (AZA) Species Survival Plan (SSP) untersuchte Eisbären in Gefangenschaft, um sie in freier Wildbahn zu erhalten. Am 26. Januar veröffentlichte die PBRC ihre Masterplan Eisbärenforschung 2022 die die aktuelle Forschung und die Ziele des Rates für die Zukunft umreißt.

Zoos können Forschern einen besseren Zugang zu Eisbären bieten, um weitaus mehr Daten zu sammeln, als Studien in abgelegenen arktischen Regionen durchzuführen, sagt Terri Roth, Co-Vorsitzende des PBRC-Lenkungsausschusses und Vizepräsidentin für Naturschutz am Cincinnati Zoo and Botanical Garden. . Wilde Eisbären leben hauptsächlich in Alaska, Russland, Kanada, Grönland und Norwegen, wo das Klima für Menschen rau ist. Ihr einsamer Lebensstil, ihre Stärke, Wildheit und ihr Unbehagen in der Nähe von Menschen können es für Eisbärenforscher schwierig oder gefährlich machen. Obwohl das Studium der Eisbärenpopulationen in freier Wildbahn unschätzbare Informationen liefert, sind Expeditionen teuer und Sichtungen seltener. Aber Zoos bieten eine bequeme, datenreiche Alternative. Wissenschaftler können problemlos auf die vollständigen Krankengeschichten von Bären zugreifen und ihr Verhalten rund um die Uhr über viele Jahre hinweg überwachen.

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„Dies ist eine unglaubliche Gelegenheit, detaillierte Daten und biologische Proben zu sammeln, die bei wilden Bären nur stückweise gesammelt werden“, sagt Roth. Offensichtlich unterscheiden sich Bären in Gefangenschaft stark von Bären in freier Wildbahn, und das müssen Forscher berücksichtigen. Die Unterschiede zwischen den beiden Populationen könne man aber auch als Vorteil nutzen, sagt Roth.

„[Captive polar bears] kann auch als eine Art Kontrollpopulation dienen, je nachdem, wonach man sucht“, sagt sie. Zum Beispiel erwogen Roth und seine Kollegen, die Exposition wilder Eisbären gegenüber bestimmten Toxinen und Schadstoffen zu untersuchen, während sie einige Zoobären als Kontrollpopulation verwendeten, um zu sehen, wie eine normale Basislinie ohne Exposition aussehen würde.

Allerdings brauchen Zoos oft eine Orientierungshilfe bei der Entscheidung, welche Studien sie durchführen möchten, sagt Roth.

„Für Zoos ist es oft schwierig zu entscheiden, an welchen Forschungsprojekten sie teilnehmen sollen. Wir werden mit Anfragen überschwemmt und unsere Mitarbeiter haben wenig Zeit“, sagt Roth.

Der jüngste Bericht dient als Leitfaden eines Drittanbieters, um Zoos dabei zu helfen, die Forschung zu priorisieren, die der Vorstand als am dringendsten in diesem Bereich identifiziert hat, sagte Roth. Das PBRC prüft Vorschläge von Wissenschaftlern und genehmigt Projekte, die sich mit diesen Kernforschungsbereichen befassen, wie z. B. Techniken für die Feldüberwachung und das Management von Eisbären, physiologische Ökologie und Verhaltensökologie sowie Fortpflanzung. Zoos beteiligen sich viel eher an PBRC-genehmigten Studien, sagt Roth.

Diese Drei-Bürsten-Tag-Tracker schmiegen sich wie eine Klette in das Fell des Eisbären. 3M

Eine dieser Studien ist die Projekt „Burr on Fur“, eine Initiative zwischen Eisbären International (PBI)eine PBRC-Unterstützungsorganisation und 3M Entwicklung neuer Technologien zur Verfolgung von Eisbären in freier Wildbahn. Derzeit sind Satellitenhalsbänder, die dem Eisbären um den Hals gelegt werden, die am häufigsten verwendete Tracking-Technologie. Mit diesen Geräten können Forscher Daten über die Bewegungen und Aktivitäten wilder Eisbären sammeln, beispielsweise wie lange sie schwimmen. Halsbänder können jedoch nur erwachsenen Weibchen angelegt werden, Männchen und Jungtiere im Datenpool ausgeschlossen.

„Die Hälse erwachsener Männchen sind größer als ihre Köpfe, sie sind im Grunde kegelförmig und die Halsbänder fallen sehr leicht ab“, sagt Geoff York, Senior Conservation Manager bei PBI. Forscher können die Jungtiere auch nicht kleben, weil sie zu schnell aus den Halsbändern herauswachsen würden. Es gibt auch Ureinwohnergruppen in der Arktis, die Betrachten Sie diese Halsbänder als respektlos. Ohrmarken sind eine weitere Methode, um wilde Bären aufzuspüren, aber dafür muss ein Loch in ihr Ohr gebohrt werden. Die Marken sind schwer zu entfernen, ohne den Bären zu verletzen, erklärt York.

Um diese Probleme anzugehen, haben PBI und 3M mehrere „Grat auf Pelz“-Satellitentracker entwickelt, die sich am Fell eines Eisbären anheften könnten, ähnlich wie eine Pflanzenklette an Tierkleidung oder Fell haftet. Auf diese Weise schadet der Tracker dem Eisbären nicht und kann auch an Eisbären jeder Größe haften bleiben. Bisher haben Forscher 17 Markierungen an wilden Bären in der kanadischen Region Hudson Bay angebracht und sie mit Eisbären aus neun verschiedenen Zoos getestet. Der bisher erfolgreichste Tracker ist der Tri-Brush-Tag, ein dreieckiger Tracker mit Kanten wie ein Spiralblock.

„Im Inneren der Spirale befindet sich im Grunde ein Pfeifenreiniger“, erklärt York. „[With] unsere „Klette“, wir können das Fell verheddern. Wir können es auf den Rücken eines Bären schieben, also ist es schön und bequem. Eisbären in Gefangenschaft sind ein großartiger Testfall, um zu bestimmen, wie lange Tracker eingeschaltet bleiben, sagt York, weil sie sich Störungen besser bewusst sind.

„[Polar bears in zoos] werden weniger abgelenkt, und so wissen sie viel eher, dass sie etwas im Kopf haben, und entscheiden, ob sie etwas tun wollen, um es loszuwerden“, sagt er. Die Drei-Bürsten-Marker blieben etwa 14 Tage auf gefangenen Eisbären und durchschnittlich 52 Tage auf wilden Eisbären, sagt York. Während PBI diese Tracker gerne etwa sechs Monate lang nutzen möchte, gibt es laut York noch viele Daten, die aus 52 Tagen gesammelt werden müssen, und sie entwickeln immer noch Prototypen und passen die Designs an.

„Es gibt eine Menge wirklich guter Wildtierwissenschaften in Zoos, und die Leute denken normalerweise nicht daran, wenn sie an ihren örtlichen Zoo denken“, sagt Roth. „Es ist eine wirklich gute Gelegenheit, mehr über diese Arten auf eine Weise zu erfahren, die wir durch das Studium wilder Populationen nicht können.“